El diagnóstico microbiológico del SARS-CoV-2, el virus que causa COVID-19, es crucial para el manejo de la enfermedad individual, así como para el de su transmisión en un contexto de pandemia.

Las pautas de salud muestran que todos los casos sospechosos de infección por SARS-CoV-2 se deben someter a una PCR (u otra técnica de diagnóstico molecular considerada apropiada) durante las primeras 24 horas.

Sin embargo, también existe la necesidad de Test Covid 19 Serológicos, más rápidos pero con menos sensibilidad al permitir analizar el panorama epidemiológico.

El objetivo es un diagnóstico temprano para un mejor manejo y seguimiento de los pacientes, así como la aplicación de medidas preventivas y seguimiento epidemiológico.

Un caso sospechoso de infección por SARS-CoV-2 se considera una persona con un cuadro clínico de infección respiratoria aguda repentina de cualquier gravedad que surja, con fiebre, tos o dificultad para respirar.

También se deben considerar a los pacientes con enfermedad grave del tracto respiratorio inferior sin motivo aparente. Otros síntomas sospechosos incluyen mialgia, diarrea y alteraciones del gusto o del olor.

RT-PCR

RT-PCR o PCR (reacción en cadena de la polimerasa) es el método de referencia elegido hoy para el diagnóstico de COVID-19.

Es la prueba más sensible y confiable de los métodos disponibles. Se necesitan entre 2 y 4 horas para dar un resultado. Puede ser positivo (presencia del virus en la muestra) o negativo (ausencia del virus).

Este procedimiento de laboratorio permite copiar una pequeña cantidad de ADN millones de veces, de modo que haya suficiente para ser detectado.

Sin embargo, el virus SARS-CoV-2 no contiene ADN bicatenario como material genético, sino ARN monocatenario. Debido a que las pruebas de PCR solo pueden hacer copias de ADN, el ARN primero debe convertirse en ADN.

Esta operación se realiza utilizando una enzima llamada transcriptasa inversa (RT) que convierte el ARN monocatenario en ADN bicatenario.

El ADN viral se agrega a un tubo de ensayo junto con los reactivos necesarios como cebadores (secciones cortas de ADN diseñadas para unirse al virus) y nucleótidos (moléculas que componen el material genético) y una enzima constructora de ADN.

Finalmente, los tintes fluorescentes añadidos al tubo de ensayo se unen al ADN copiado, lo que aumenta su fluorescencia, esto permite confirmar la presencia del virus en la muestra y que la persona está infectada.

Cuando el virus no está presente en la muestra, los tintes no aumentan su fluorescencia y la prueba se vuelve negativa.

Muestras biológicas para análisis

Las muestras más comunes para el diagnóstico de COVID-19 son las muestras nasofaríngeas, que dan un mayor rendimiento, y las muestras orofaríngeas.

La recogida de la muestra, en forma de frotis o excreción, se realiza con un palillo. Sin embargo, también ha sido posible obtener resultados positivos para el SARS-CoV-2 en muestras no respiratorias: orina, heces y sangre.

La prueba de PCR es la forma más confiable de controlar el virus SARS-CoV-2, pero también tiene limitaciones.

Primero, la RT-PCR se realiza en laboratorios de microbiología clínica y requiere personal experto en microbiología molecular y medidas de bioseguridad.

Por otro lado, se necesitan algunas horas para obtener resultados. Esto limita la cantidad de pruebas que puede realizar un laboratorio. Por tanto, se realizan pruebas de PCR rápida que permiten hasta 1200 pruebas por día con un procedimiento automatizado.

Otra limitación es la disponibilidad de los reactivos necesarios, especialmente en momentos en que la demanda mundial de estas pruebas ha provocado escasez.

La contaminación o degradación también puede causar problemas de falsos positivos (cuando no tiene el virus, pero la prueba es positiva) o falsos negativos (cuando tiene el virus, pero la prueba es negativa).

Otra limitación importante de este tipo de prueba es que solo puede indicar la presencia del virus en el momento de la prueba. No indica si el virus se ha infectado y se ha recuperado, ni qué tan contagioso puede ser un paciente.

Finalmente, un resultado negativo de la prueba no excluye la posibilidad de infección por SARS-CoV-2.

Test basados en la reacción antígeno-anticuerpo

Actualmente se dispone de diversos test basados en la reacción antígeno-anticuerpo.

Principalmente, se distinguen dos tipos: los que detectan antígenos o proteínas del virus (test antigénicos) y los que detectan anticuerpos como la inmunoglobulina IgM o IgG en la persona (test serológicos).

En general, se trata de pruebas cualitativas que solo ofrecen resultado positivo o negativo.

Las principales técnicas en las que se basa la detección de antígenos y anticuerpos son:

  • Técnicas de aglutinación indirecta
  • Inmunofluorescencia
  • Inmunoensayo enzimático
  • Contrainmunoelectroforesis
  • Métodos luminométricos
  • Inmunocromatografía

En estos casos, la inmunocromatografía (para pruebas rápidas) y los inmunoensayos enzimáticos (o ELISA) para análisis de múltiples laboratorios son los más comunes en el diagnóstico del virus.

En qué consisten los test de antígenos

La prueba consiste en detectar las proteínas (antígenos) en la superficie del virus.

Para las pruebas de antígenos, como con la PCR, un resultado positivo significa que el virus está presente en la muestra. Tanto la prueba de PCR como la de antígeno proporcionan un diagnóstico específico en las primeras etapas del brote.

Muestras biológicas para análisis son de exudado de las vías respiratorias (nariz o boca)

Se trata de pruebas cualitativas, cuyo resultado depende en gran medida de la calidad de la muestra (presencia suficiente del virus o de sus proteínas).

La prueba serológica

Consiste en detectar los anticuerpos que producen las defensas del organismo. La inmunoglobulina M, o IgM, es la primera que aparece en una infección. Aparecen aproximadamente a los siete días, por lo que este tipo de diagnóstico no es muy efectivo al inicio de la infección.

Además de IgM, también se detecta la presencia de otro anticuerpo, IgG contra el SARS-CoV-2, en una muestra de sangre, suero o plasma.

En el caso del ELISA, los anticuerpos producidos en la sangre se detectan si el paciente está infectado con SARS-CoV-2.

Para realizar la prueba se deposita la muestra biológica junto con los reactivos (anticuerpos, antígenos y enzimas) que cambian de color como consecuencia de la reacción generada.

El tiempo para este tipo de prueba suele ser de 1 a 3 horas.

Por lo general, se recomiendan este tipo de pruebas complementariamente a la PCR. Sin embargo, en los casos en que se requiere una distribución masiva de las pruebas, son de gran ayuda para identificar casos asintomáticos o leves.

La prueba se realiza a partir de una muestra de sangre.

Test rápidos

Los kits rápidos disponibles proporcionan un proceso similar a las pruebas de embarazo y proporcionan resultados en 10-15 minutos.

Consiste en una pequeña superficie que contiene anticuerpos que reconocen proteínas virales en antígenos o moléculas de virus que, en anticuerpos serológicos, reconocen los anticuerpos producidos por nuestro cuerpo para defenderse.

Los más comunes son los inmunoensayos de flujo lateral que utilizan tiras de papel inmunocromatográficas que detectan anticuerpos. Para ello, se extrae una gota de sangre del paciente pinchando un dedo y se coloca en la abertura del dispositivo.

Se capturan los anticuerpos contra el SARS-CoV-2 presentes en la muestra. Esto dará como resultado un cambio de color en diferentes líneas según el tipo de anticuerpos presentes (IgM, IgG o ambos).

A pesar de su rapidez, este tipo de prueba es menos confiable que la PCR, por lo que esta técnica se complementa cuando el resultado es negativo o dudoso.

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